28 diciembre 2012

Donna Hightower


El 28 de diciembre de 1926 nació en Caruthersville (Missouri) la cantante norteamericana Donna Hightower, una intérprete pura de gospel y soul, claramente influida por Dinah Washington, que ya había grabado discos en los años cincuenta y actuado en el Apollo Theatre de Nueva York, además de hacer giras con Johnny Guitar Watson y B.B.King, antes de establecerse en Europa y más concretamente en España, donde es recordada por sus grabaciones en español y sus trabajos con Danny Daniel.

En 1958 grabó temas de R&B y R&R como 'He's my baby' y se publicó su primer álbum 'Take one'. Debido a las flojas ventas, Donna se quedó sin contrato y se trasladó al Reino Unido donde trabajó con la orquesta de Ted Heath y Quincy Jones. En Paris graba una versión en francés de 'My boy lollipop', que fue un hit en Canadá, y realiza giras con Johnny Halliday. Visita otros países europeos y en 1969 se instala definitivamente en Madrid, donde canta en los clubes de jazz, entre otros, con Tete Montoliu. Entró en contacto con la vanguardia musical de la capital y con Alfonso Sainz (ex Pekenike), director del sello Guitarra.


Se publica el primer single, 'Soy feliz', con el que llega a competir junto con Julián Granados en la preselección para elegir la canción que representara a España en el Festival de Eurovisión de 1970. No fue la canción ganadora, sin embargo fue muy popular y de las más vendidas del año.

Tras el cierre de Guitarra, Donna recaló en Columbia y el asturiano Danny Daniel se convirtió en su productor, autor e incluso su pareja vocal en un tema, 'El vals de las mariposas', uno de los grandes éxitos en la carrera de ambos cantantes. Entre 1971 y 1975 realizó un interesante trabajo en Columbia, donde grabó varios álbumes como 'Here I Am' (1973) o 'I'm In Love With Love' (1974) y numerosos sencillos como 'The world today is a mess', que traspasó las fronteras y fue un hit internacional vendiendo más de siete millones de copias en Europa, 'If you hold my hand', 'I need' (su versión de 'Vivir') o 'Summer shades', que también grabó en versión española con el título 'Hoy tan bonita'.

Siguió colaborando con músicos de jazz como Pedro Iturralde y más adelante firmó con RCA donde su carrera fue paulatinamente perdiendo popularidad. Tras reorientar poco a poco su repertorio y sus actuaciones hacia sus raíces en el jazz y el gospel, dejó de grabar en España. Publicó su último álbum europeo en 1989, tras lo que se retiró y en 1991 regresó a Estados Unidos, concretamente a Austin (Texas). A partir del año 2006 regresó a España en diversas ocasiones para asistir a varios homenajes y festivales de jazz.
Murió en su casa de Austin el 19 de agosto de 2013 a los 86 años.

Alex Chilton


El 28 de diciembre de 1950 nació en Memphis (Tennessee) el músico, cantante y productor norteamericano Alex Chilton, conocido por haber sido la voz solista de Box Tops y Big Star. Para innumerables críticos, músicos y fans del rock and roll, Chilton es un icono. Según Parke Puterbaugh de Rolling Stone: "Se puede afirmar con toda seguridad que, sin 'Big Star' no hubiese existido el movimiento de pop moderno". Aun así, la carrera de Alex estuvo llena de altibajos. Tras el breve éxito de su primera banda, los Box Tops, con 'The letter' y la intensa y apasionada acogida de Big Star, Chilton pasó a finales de los ochenta y principios de los noventa varios años sin pertenecer a un sello de importancia y quemado del exceso de giras, lo que le restó control artístico sobre sus trabajos, los cuales fueron algo inferiores a lo que los fans y la crítica esperaban de él.

Box-Tops
Aunque fue una de las más grandes influencias del rock independiente de los noventa, Alex ya había interpretado en los años sesenta uno de los grandes hits de la década. Aún en el instituto, Chilton se unió a un grupo local de rock que se daría a conocer como los Box Tops. El año siguiente, contando Chilton 16 años, publicaron 'The letter' (1967) que fue un nº1 en todo el mundo. Le siguieron 'Cry like a baby', 'Choo choo train' (1968) y 'Soul deep' (1969), éxitos menores, también cantados por Chilton. Pero su control sobre su propia música era prácticamente nulo y excepto Alex, cuya voz era el principal gancho del grupo, en las grabaciones eran sustituidos por músicos de sesión. "Cuando escucho un disco de aquellos, oigo al productor Dan Penn, no a los Box Tops", confesaba Chilton años más tarde.

Big Star
Tras publicar cuatro álbumes, 'The Letter' (1967), 'Cry Like a Baby' (1968), 'Non-Stop' (1968) y 'Dimensions' (1969), en 1970 el grupo se disuelve y Alex se asocia con Chris Bell, Jody Stephens y Andy Hummel para formar el grupo de power-pop Big Star, en el que lograron una interesante fusión de los elementos pop del beat británico con el soul de Memphis. Entre 1972 y 1978 publicaron tres magníficos álbumes, '#1 Record' (1972), 'Radio City' (1974) y 'Third/Sister Lovers' (1978), fundamentales en las carreras de futuros grupos como Replacementes, que dedicó uno de sus temas a Alex Chilton, R.E.M., Wilco, Counting Crows, Ryan Adams, Primal Scream y Flaming Lips. Aunque aclamado por la crítica, la pobre distribución de Stax provocó que del primer álbum se vendieran sólo 10.000 copias.

'Radio City', con temas como 'September gurls' y 'Back of a car', está considerado por muchos como el álbum definitivo de power-pop. Uno de los temas de su primer álbum, 'In the street', fue versionado por el grupo Cheap Trick y sirvió de música de cabecera para la serie 'Aquellos maravillosos 70' y las Bangles hicieron lo propio con 'September gurls', pero en 1974, visto el poco interés que demostraban las discográficas por su tercer trabajo, 'Third' -finalmente publicado en 1978 en diferentes versiones piratas- la banda se disuelve.


Tras unos años en Nueva York, donde pasa un tiempo tocando en el 'CBGB' como Alex Chilton and the Cossacks, se deja influir por la boyante escena punk neoyorquina y en 1979 produce el primer álbum de la banda de rockabilly punk, los Cramps. Ese mismo año publica en una edición limitada de 500 copias el álbum 'Like Flies on Sherbert', que contenía una selección de versiones de artistas tan dispares como la Carter Family, Jimmy C. Newman, Ernest Tubb y Kc and the Sunshine Band, además de temas propios.

A comienzos de los años ochenta Chilton se instaló en Nueva Orleans y colaboraba con el grupo de Tav Falco Panther Burns. En 1982 publicó 'Live in London' cuya pobre acogida provocó que Chilton tuviera que buscarse la vida con trabajos de lavaplatos o talando árboles. Su estancia en Nueva Orleans y el contacto con músicos de jazz redefinió su estilo a la guitarra que ahora era menos estridente. En 1984, Alex decidió seguir con su carrera en solitario. Formó un trío con el bajista de Panther Burn, Coman y el baterista de jazz Doug Garrison y montó un repertorio de temas orientados hacia el soul con un toque moderno y minimalista de jazz. En sus grabaciones de aquella época, los EPs 'Feudalist Tarts' y 'No Sex'. Chilton contaba también con una sección de viento de veteranos del jazz de Nueva Orleans, como Fred Ford, Jim Spake y Nokie Taylor.

En 1987 publicó el álbum 'High Priest'  y en 1990 el EP 'Black list' (1990), en los que incluía personales versiones de temas de otros autores. En 1994 apareció 'Cliches', un álbum acústico de standards del jazz, al que siguieron 'A man called destruction' (1995), '1970' (1996), una colección de temas que grabó Chilton tras la separación de los Box Tops, la cual hubiera supuesto su primer álbum en solitario si no hubiera surgido Big Star, y 'Loose Shoes and Tight Pussy' -en Estados Unidos se llamo 'Set'- (1999).

A mediados de los años noventa se volvió a reunir con los Box Tops y una versión de Big Star. En 1997, los Box Tops originales grabaron un nuevo álbum como despedida, 'Tear Off', que sólo se publico en Europa. Alex también reformó Big Star con dos miembros de los Posies, Joan Auer y Ken Stringfellow. Con esta formación grabó un nuevo álbum de Big Star llamado 'In Space', publicado en septiembre de 2005 en Rykodisc. Ese mismo mes, el huracán Katrina sorprendió a Chilton en su casa de Nueva Orleans y tuvo que ser evacuado.
En los años 2000 continuó realizando giras por Estados Unidos y el Reino Unido y, en 2009, Rhino Records publicó un estuche de cuatro CD's definitivo de la música de Big Star, 'Keep an Eye on the Sky', con tomas alternativas y maquetas añadidas a sus grabaciones ya publicadas. Un año después, el mes de marzo de 2010, Alex murió de un infarto a los 59 años.

Dorsey Burnette


El 28 de diciembre de 1932 nació en Memphis (Tennessee) el músico de country y rockabilly Dorsey Burnette.

Paul, Johnny y Dorsey
Nacido en una familia relacionada con la música, antes de seguir el mismo camino, Dorsey y su hermano Johnny comenzaron sus carreras en el boxeo, llegando a ser campeones locales amateur. Durante uno de tantos combates conocieron al también púgil y aficionado a la música Paul Burlinson, con el que formaron The Rock and Roll Trio (también conocido como Johnny Burnette Trio), grupo que se convertiría en uno de los pioneros del rockabilly americano. En él la voz solista era de Johnny y Dorsey tocaba el contrabajo y componía la mayoría de las canciones. A finales de 1957, con la adición de un batería, el grupo se anunciaba como Johnny Burnette and the Rock and Roll Trio.

Dorsey Burnette
Al año siguiente, Dorsey, en cierto modo celoso del protagonismo que había adquirido su hermano menor, deja la banda para seguir en solitario con temas como 'Hey little one' y '(There was a) Tall oak tree' (1960). Siguió grabando una serie de magníficos temas de pop y rockabilly hasta que en 1964 su vida sufrió un trágico revés con la muerte de su hermano Johnny. Dorsey cayó en profundas depresiones abandonándose al alcohol y las drogas. En el proceso, sus habilidades musicales sufrieron y los siguientes años vagó de discográfica en discográfica publicando temas country como 'In the spring (The roses always turn red)' (1972), 'Darlin' (Don't come back)' (1973) y 'Molly (I ain't gettin' any younger)' (1975). En 1979, sin embargo, firmó un contrato con Elektra Records para grabar con su colega rockabilly Jimmy Bowen. Nada más publicarse su primer single, Burnette murió de un infarto en agosto de 1979, a los 46 años.

Johnny Otis


El 28 de diciembre de 1921 nació en Vallejo (California), el músico, multiinstrumentista, cantante, productor y director de banda de R&B norteamericano Johnny Otis, llamado el 'padrino del R&B'

Hijo de emigrantes griegos, Johnny se crió en los años veinte en un barrio multiétnico en Vallejo (California). Antes de enamorarse de las tradiciones musicales negras, Otis se identificó con sus amigos afroamericanos de la infancia e incluso se consideraba uno de ellos. "De niño decidí que si la sociedad dictaba que unos eran negros y otros blancos, yo prefería ser parte de la sociedad negra."
Tras tocar la batería en diversas orquestas de swing, entre ellas los Lloyd Hunter's Serenadres y los Harlan Leonard's Rockets, fundó su propia banda en 1945. Con ella consiguió uno de los mayores y más duraderos hits de la era big band, 'Harlem Nocturne', escrito por Earl Hagen.

En 1947 Johnny y Bardu Ali, un músico y promotor de Nueva Orleans, abrieron el Barrelhouse Club en el distrito Watts de Los Angeles. Redujo el tamaño de su banda a un quinteto y contrató a los cantantes Mel Walker, Little Esther Phillips y al grupo vocal los Robins (futuros Coasters). A Phillips la descubrió cuando esta ganó uno de los concursos de talentos celebrados en el Barrelhouse. Con esta nueva banda, Otis realizó extensos tours por Estados Unidos actuando como la California Rhythm and Blues Caravan.

Firmó contrato con Newark Records en 1949 y comenzó a grabar una serie de hits en las listas de R&B, como 'Double crossing blues, 'Mistrustin blues' y 'Cupid boogie', todas ellas nº1 y en la que la voz solista estaba interpretada por Esther Phillips o Mel Walker, o por ambos. Johnny tocaba el vibráfono en la mayoría de estas grabaciones, como también lo hizo en la grabación del hit de Johnny Ace, 'Pledging my love', que asimiso produjo Otis y se mantuvo 10 semanas en el nº1 de las listas R&B de 1955.

En 1951 Otis se cambió a Mercury Records, pero su éxito en las listas disminuyó. Sin embargo, descubrió a Etta James y produjo y co-compuso su primer hit, 'Roll with me Henry', también conocido como 'The Wallfower'. También produjo, tocó la batería e intervino en la composición de la grabación original del tema escrito por Jerry Leiber y Mike Stoller, 'Hound dog', cantado originalmente por Big Mama Thornton. Otras composiciones famosas de Otis fueron 'Every beat of my heart', grabada por los Royals en 1952 y llevada al éxito por Gladys Knight and the Pips en 1961 (entonces su nombre era 'The Pips') y 'So fine', grabada por los Sheiks en 1955 en el sello Federal. Como director artístico de King Records también fue el descubridor de talentos como Jackie Wilson, Hank Ballard y Little Willie John, entre otros.

En 1958 grabó su tema más conocido, 'Willie and the hand jive', que gustó igualmente a audiencias negras y blancas y es ya un tema icónico de la era que alcanzó en su momento el puesto nº9 en las listas de pop estadounidense. En los años sesenta estudió periodismo e intentó -sin éxito- carrera en la política. Alternó sus actuaciones con su banda con otros intereses empresariales, como cafeterías y clubes de jazz-blues. Durante de la década de los noventa, aunque el número de actuaciones descendió notablemente, formó parte del cartel del San Francisco Blues Festival entre 1990 y 2000. En el nuevo milenio aparecía en directo en un show semanal radiofónico, hasta que en agosto de 2006, dejó de actuar debido a problemas de salud. Frank Zappa comentó una vez que se inspiró en el bigote y perilla de Otis para diseñar su propia imagen artística. "A Otis le quedaba bien, así que me lo dejé igual". El hijo de Johnny, Shuggie, tuvo su propia carrera en los años setenta. Otis murió el 17 de enero de 2012 a los 90 años.

Earl Hines


El 28 de diciembre de 1903 nació en Duquesne (Pennsylvania) el pianista de jazz Earl Hines, que según Ken Burns "fue uno de los pocos pianistas que con su forma de tocar forjaron la historia del Jazz".

Hijo de un trompetista y una organista, a partir de 1918 ya estaba tocando en pequeños clubes. Acompañó a la cantante Lois Deppe, con cuya Serenaders Orchestra registró sus primeras grabaciones. Un año más tarde se trasladó a Chicago donde trabajó junto a Sammy Stewart, Erskine Tate's Vendome Theatre y Carroll Dickersons Band. También conocido con el pseudónimo de 'Fatha' (derivado de father), padre del piano jazz, Earl Hines, se diferenciaba de otros pianistas de los años 20 por su novedosa aportación de ritmos y acentos que sacaba al instrumento, algo que en aquella época se consideraba raro y heterodoxo. Earl Hines, permaneció durante toda esa década, liderando e influyendo a todos los pianistas de jazz coetáneos que veían en él el eslabón entre el piano de jazz clásico y el moderno.

Fue director musical de los Louis Armstrong Stompers y reemplazó al piano a Lil Armstrong en el grupo Hot Five, con el que Hines y Armstrong grabaron en 1928 uno de las más grandes grabaciones del jazz, el dúo de trompeta y piano 'Weatherbird'. Ese mismo año debutó con su primera big band en el Gran Terrace de Chicago, donde permaneció diez años. Por su propio grupo pasaron grandes nombres como Charlie Parker y Dizzy Gillespie hasta que en 1947 disolvió la banda y siguió colaborando en el All Stars de Armstrong.

En los años cincuenta, Hines vio declinar su estrella y se retiró a tocar el piano en un pequeño club que regentaba en Oakland (California) donde residía. Pero en los sesenta, a raíz de la firma de unos contratos en la ciudad de New York en 1964, Earl Hines fue recuperado para el jazz y retomó su carrera ya en plena madurez con gran éxito, haciendo numerosas giras por todo el mundo y tocando dos veces en la Casa Blanca y una vez frente al Papa, poco antes de morir en abril de 1983 a los 79 años. En su lápida figura la simple inscripción: 'Piano man'.