21 julio 2016

Cat Stevens / Yusuf


Hoy cumple 68 años el cantautor británico Cat Stevens, que en 1975 estuvo a punto de morir ahogado en una playa de Malibú (California). El convencimiento de que la ola que lo devolvió a la orilla y le salvó, tuvo intervención divina y el hecho de que unos días después su hermano le regalara un Corán, fueron dos acontecimientos que cambiaron su vida. En diciembre de 1977 se convirtió al Islam, cambió su nombre por el de Yusuf Islam y regaló sus guitarras, abandonando una brillante carrera musical.

Nacido como Steven Georgiou en Londres de padre griego y madre sueca  -aunque sus padres profesaban las religiones ortodoxa y babtista respectivamente-, Steven estudió en una escuela católica. Más tarde pasó por varias escuelas del West End en las que sólo despuntaba en las asignaturas artísticas, por lo que consideró hacerse ilustrador, para lo que se matriculó en la Hammersmith School of Art. Pero sus intenciones eran triunfar en la música como autor y cantante y a partir de 1965 comenzó a actuar en los pequeños clubes y bares de Hammersmith bajo el nombre de Steve Adams, que luego cambió por Cat Stevens, sugerido por una de sus primeras novias que decía que tenía 'ojos de gato'.

En 1966, con 18 años, llamó la atención del productor Mike Hurst, quien le ayudó a grabar una maqueta y le consiguió un contrato discográfico. Sus primeros singles fueron hits: 'I love my dog' fue nº 28 y 'Matthew and son', el título de su álbum debut, alcanzó el nº2 de las listas británicas. Los dos años siguientes, Stevens grabó e hizo giras con artistas tan dispares como Jimi Hendrix y Engelbert Humperdinck. Su siguiente álbum, 'New Masters', que no logró entrar en las listas, contenía su canción 'The first cut is the deepest', que Stevens vendió a P.P. Arnold por 30 libras. En versión de ella fue un éxito masivo, así como más tarde para Rod Stewart, James Morrison y Sheryl Crow.

Stevens componiendo en la cama
En 1969 Stevens contrajo tuberculosis y cuando fue ingresado en el Hospital King Edward VII de Midhurst, estuvo cercano a la muerte. Pasó meses en el hospital y un año de convalecencia, tiempo durante el cual, Stevens se planteó muchas preguntas existenciales y espirituales. "Salir de la industria del espectáculo y verte de repente en un hospital en el que te suministran inyecciones día sí y día también y en el que la gente a tu alrededor se muere, cambia poderosamente tu perspectiva ante la vida. Parecía que hasta entonces había mantenido los ojos cerrados".


Practicó la meditación, el yoga, estudió otras religiones y se hizo vegetariano. En su larga convalecencia tuvo tiempo de escribir alrededor de cuarenta canciones, muchas de las cuales aparecerían en sus futuros discos, que se publicarían bajo el sello de Island Records, en el que le prometieron libertad creativa absoluta, bajo producción de Paul Samwell-Smith, ex-bajista de los Yardbirds.

Su tercer trabajo y primer álbum con Island Records, 'Mona Bone Jakon' (1970), en el que se apartaba de su anterior estilo pop y se decantaba más por un folk-rock intimista, fue un claro ejemplo del formato de disco de cantautor que muchos otros artistas adoptarían a partir de entonces. El disco (cuyo nombre era una expresión que usaba Stevens para denominar su pene), contenía varias canciones dedicadas a su ex-novia Patty D'Arbanville como 'Maybe you're right' y 'Lady D'Arbanville', su primer hit (nº 8) en EEUU. Otros tres temas ('Trouble', 'I wish I wish' y 'I think I see the light') del álbum fueron incluidas en la comedia negra de culto 'Harold y Maude' en 1971.

Su cuarto trabajo, 'Tea for the Tillerman' (1970), fue disco de oro en EEUU y el Reino Unido y Top10 en las listas Billboard. El álbum incluía 'Wild world', su canción de despedida de Patti, 'Where do the children play' (también incluida en 'Harold y Maude'), 'Hard headed woman' y la conocidísima 'Father and son', cantada en tonos de barítono y tenor, escenificando la conversación entre un padre y su hijo, el cual se enfrenta por primera vez a tomar sus propias decisiones en la vida.

Su quinto álbum 'Teaser and the Firecat' (1971) alcanzó el nº2 de las listas y contenía tres hits: `Peace train', 'Morning has broken' y 'Moonshadow'. "Moonshadow se me ocurrió en Ibiza. Me fui allí completamente solo para alejarme de un par de cosillas. Y estaba en aquella cala con rocas, bailando en la orilla del agua bajo aquella inmensa luna llena. Nunca había visto la luna y las estrellas en todo su esplendor -yo era un chico urbano y de noche siempre había farolas- y de repente vi mi propia sombra en el agua. Es algo que no había visto antes en mi vida. Comenzé a cantar mientras bailaba y la melodía y la letra salieron solas, sin esfuerzo".


Durante siete meses de ese año, Cat Stevens estuvo relacionado sentimentalmente con la cantautora norteamericana Carly Simon, que le dedicó a Stevens dos de sus éxitos, 'Legend in Your Own Time' y 'Anticipation'. Cat correspondió con 'Sweet scarlet'.

'Catch Bull At Four' (1974) fue su álbum de mayor éxito en EEUU manteniéndose tres semanas en el nº1. En este nuevo trabajo, Stevens abandonó su tono acústico anterior, introduciendo sintetizadores y otros instrumentos. A pesar del éxito del álbum no produjo ningún hit significativo en single, si exceptuamos 'Sitting' que alcanzó el puesto 16 de las listas.

Los siguientes álbumes de Cat Stevens siguieron funcionando bien en las listas y en las ventas, aunque no en la misma medida que los anteriores. En 1973 se exiló en Brasil por motivos de impuestos, y allí compuso las canciones de su  álbum, 'Foreigner', que se apartaba más aun de la música que había compuesto hasta entonces. Prescindió de su grupo habitual y del productor que le había ayudado alcanzar la fama, Samwell-Smith, y sustituyó las habituales guitarras por teclados mostrando una incursión en el funk/soul contemporáneo de la época. Una de las caras del álbum, 'Foreigner suite' era un tema de más de 18 minutos, sin cortes, por lo que no tenía el formato ideal para su emisión por la radio.

Hasta 1978 publicaría cuatros álbumes más como Cat Stevens: 'Buddha and the Chocolate Box' (1974), que contenía el tema 'Oh very young'; 'Numbers' (1975), un álbum conceptual cuyo subtítulo rezaba: 'Un cuento sobre la teoría de Pitágoras', que sería su álbum menos vendido; 'Izitso' (1977), que contenía su última entrada en listas, '(Remember the days of the) Old schoolyard', un dueto con la cantante británica Elkie Brooks y 'Back to Earth', publicado a finales de 1978 y en el que volvía a contar con Samwell-Smith a la producción.

En este punto ya se había hecho musulmán y había regalado y donado todos sus instrumentos. Desde entonces se dedicó a la educación (ha fundado tres escuelas de gran reputación en el Reino Unido) y a causas filantrópicas (ha donado gran parte de su fortuna a damnificados de guerras y desastres naturales), además de recibir reconocimiento y premios -como el Man for Peace de 2004, promovido por Gorbachov- por su labor en pro de la paz.

Yusuf  y Ronan Keating
Aunque publicó algunos discos como Yusuf Islam con textos hablados y canciones religiosas -no carentes de belleza- fue en 2004 cuando bajo el nombre artístico de 'Yusuf' apareció de nuevo en las listas pop interpretando junto al irlandés Ronan Keating una versión de su éxito 'Father and son'. En 2005 publicó un nuevo single, 'Indian ocean', su primera composición desde su retiro en 1978. Una canción épica de seis minutos inspirada en la tragedia del tsunami acontecido en 2004 en India, Sri Lanka y Tailandia, cuyos beneficios fueron donados a los orfanatos de una provincia de Indonesia.

En 2004, Yusuf acompañó a Joe Satriani en la demanda por plagio que se interpuso contra la banda Coldplay y su tema 'Viva la Vida'. Ambos artistas aseguraban que la melodía de Coldplay tenía demasiadas similitudes, tanto de 'If I could fly' de Joe Satriani, como de 'Foreigner Suite' de Cat Stevens. En 2009 Yusuf manifestó que les había perdonado y que estaría encantado de tomar el té con ellos.
Dos años después publicó el álbum 'An Other Cup' con el que pareció continuar la línea folk-rock que había dejado en su último trabajo 'Back to Earth' como Cat Stevens 28 años antes.

Cuando se le preguntó si esto significaba la vuelta de Cat Stevens a los escenarios, comentó: "Creo que nunca llegué a considerar la música como algo blasfemo. Pero necesitaba una pausa. Tenía que alejarme del negocio musical si quería seguir el camino que me había marcado. Había encontrado muchas respuestas en el Corán a grandes preguntas existenciales. Hubiera sido hipócrita por mi parte haber seguido como una burda imitación de mí mismo. Pero nunca dije que no volvería a hacer música. Sólo que en aquel momento había otras cosas en la vida que tenía que realizar."
El día que su mujer le regaló hace unos años una guitarra a su hijo, volvió a componer canciones. "Le compró aquella Gibson negra, que me topaba constantemente por todos los rincones de casa, y fue difícil resistirme a cogerla. Cuando lo hice, me alegré de recordar todavía los acordes".

La música vuelve a ocupar un lugar importante en su vida. Incluso ha vuelto a tocar junto a Alun Davies, el guitarrista que le acompañó en prácticamente todos sus hits. "La música es una dama que aún amo, porque me da el aire que respiro", comenta citando uno de sus viejos temas, "Necesitamos todo tipo de alimentos y la música satisface y alimenta nuestra necesidad de conectar y armonizar con el mundo exterior. Es parte del Universo de Dios". Sin embargo, insiste en no arrepentirse de haber desconectado tanto tiempo de la música. "Para conseguir ser lo que quieres ser, tienes que dejar de ser lo que has sido," comenta Yusuf, que sigue desaprobando los "aspectos negativos que acompañan al negocio musical, como las fiestas, el alcohol y el sexo"

Yusuf y su mujer, Fauzia
En 2004 fue víctima de una confusión de identidad en el aeropuerto de Nueva York cuando se disponía a entrar en el país para unos conciertos junto a Dolly Parton. Durante dos años estuvo considerado sospechoso de ser un terrorista vinculado a la organización palestina Hamas y tuvo vetada la entra en Estados Unidos. En 2006, fue admitido de nuevo sin problemas. Este incidente sirvió de inspiración para el tema 'Boots and sand', que se publicó en 2008 con las colaboraciones de Paul McCartney, Alison Kraus, Dolly Parton y Terry Silvester. A estas alturas, también estaba olvidada la polémica que surgió en 1989, cuando los tabloides británicos tergiversaron sus palabras acerca del escritor Salman Rushdie, autor de los versos satánicos, en los que vincularon a Yusuf con la fatwa (orden de asesinato) lanzada por el ayatollah Jomeinei contra el escritor anglo-indio. Un poco después hizo un comunicado donde dejaba muy claro que, aunque detestaba el contenido del libro, no estaba de acuerdo con la fatwa, manifestando: "Según la ley del Islam, los musulmanes deben ceñirse a las leyes de los países donde tengan residencia".

En 2009 se publicó 'Roadsinger' un nuevo álbum de esta nueva etapa de 'el artista antes conocido como Cat Stevens', como reza junto a su nombre musulmán. Yusuf ha vuelto a los estudios de TV de todo el mundo para promocionar sus nuevos álbumes, en marzo de 2011 puso a disposición de sus seguidores un nuevo tema para descargar desde su página, 'My people', el mes de junio terminó su primera gira europea en 36 años y asesoró un montaje escénico musical, 'Moonshadow' basado en sus canciones. que se estrenó en Melbourne (Australia) en mayo de 2012.

En abril de 2014 Art Garfunkel ofició de presentador en la admisión de Yusuf, bajo el nombre de Cat Stevens, en el Salón de la Fama del Rock and Roll, celebrada en el Barclays Center de Nueva York. En la ceremonia el músico interpretó tres de sus éxitos: 'Father and son', 'Wild world' y 'Peace train'.
En Octubre de 2014 apareció su trabajo más reciente: el álbum 'Tell 'Em I'm Gone'

 


Canciones con historia: 'Lady D'Arbanville'

Cuando Cat Stevens se enamora en 1967 perdidamente de ella, Patti D'Arbanville tiene diecisiete años y acaba de interpretar un papel en el film 'Flesh' de Andy Warhol. Para el músico británico es el amor de su vida, para ella, una joven groupie que se estaba abriendo camino en el mundo de la moda y el cine, Cat supone una corta aventura que acaba en el momento en el que Mick Jagger la invita a su habitación. 

Patti D'Arbanville
A Cat le cuesta tanto sobreponerse a la separación y a la ruptura, que dos años después sigue sin poder apartar la mente de Patti. Y no se le ocurre otro remedio para olvidarla definitivamente, que escribir una canción sobre su muerte simbólica. La canción fue un éxito y le sirvió de gran ayuda hasta el año 1994.

My Lady d'Arbanville why does it grieve me so? 
But your heart seems so silent. 
Why do you breathe so low, why do you breathe so low, 

My Lady d'Arbanville, you look so cold tonight. 
Your lips feel like winter, 
your skin has turned to white, your skin has turned to white. 

My Lady d'Arbanville, why do you sleep so still? 
I'll wake you tomorrow 
and you will be my fill, yes, you will be my fill. 

Han pasado los años y Cat Stevens ahora se llama Yusuf Islam y se ha convertido al Islam. En marzo de 1994, en el programa de la TV alemana 'Late Night Special' conducido por Thomas Gottschalk, están entrevistando a Yusuf ante las cámaras, por primera vez en quince años.

Yusuf en 'Late Night Special' (1994)
En un momento del programa, el presentador anuncia una invitada sorpresa: es Patti D'Arbanville, su gran amor de 1967. Yusuf, impasible y educado, no muestra ningún signo de alegría o sorpresa, y, en vez de cantar su viejo éxito con la guitarra -cosa que esperaban todos-, se lanzó a leer un capítulo del Corán. Para él Patti había muerto en 1970.

Helen Merrill


Hoy cumple 86 años la cantante de jazz norteamericana Helen Merrill, nacida en Nueva York. Sus padres eran inmigrantes croatas y Helen, nacida Jelena Ana Milcetic, comenzó a cantar con catorce años en los clubes de jazz del Bronx. Dos años después estaba completamente dedicada a la música.

Hizo su debut discográfico en 1952, cuando se le encargó cantar 'A cigarette for company' con la Earl Hines Band en su álbum 'Xanadu'. Su interpretación llamó la atención y fue fichada por Mercury Records para su subsello Emarcy. Aquí grabó su primer y mejor trabajo, el álbum 'Helen Mirrell', que contaba entre sus colaboradores al trompetista Clifford Brown y el bajista Oscar Pettiford.

Produjo el álbum un joven Quincy Jones de 22 años y el disco incluía temas como: 'You'd be so nice to come home to', 'What's new?', 'Falling in love with love' y 'S'Wonderful'.
El gran éxito obtenido por el álbum animó a la discográfica a firmar un nuevo contrato de cuatro años con la cantante, por lo que siguió grabando y publicó 'Dream of You' (1957), con arreglos y producción del pianista Gil Evans, 'Merrill At Midnight' (1957) y 'The Nearness Of You' (1958).

En los años sesenta Helen pasó el tiempo fundamentalmente en Europa, donde disfrutaba de un mayor éxito comercial que en su país. Se estableció por un tiempo en Italia, donde grabó un disco y actuó junto a grandes del jazz como Chet Baker, Romano Mussolini y Stan Getz. Volvió a EEUU a mediados de la década y en 1967 se trasladó a Japón, donde se hizo con un numeroso grupo de fans y un seguimiento que continúa hoy día.

De nuevo en casa en 1972, ha seguido actuando y grabando abarcando todo tipo de estilos. Ha grabado entre otros, discos de country ('American Country Songs'), bossa nova ('Casa Forte'), clásicos navideños ('Christmas song Book'), pop italiano ('Helen Merrill sings Italian Songs') y monográficos de grandes autores norteamericanos como Irving Berlin, Jerome Kern, Cole PorterRodgers & Hammerstein. Uno de sus últimos trabajos, 'Jelena Ana Milcetic, a.k.a. Helen Merrill' (2000), combina temas de jazz, pop y blues con canciones tradicionales croatas.

Kay Starr


El 21 de julio de 1922 nació en Doughery (Oklahoma) la cantante de jazz y pop norteamericana Kay Starr, que durante los años cincuenta tuvo varios éxitos en las listas de EEUU, entre ellos los nº1 'Wheel of Fortune' y 'The Rock and Roll Waltz'. Logró éxito en todos los géneros que acometió en su carrera, pero sus verdaderas raíces se encontraban en el jazz. Billie Holiday llegó a decir de ella: "Es la única blanca que sabe cantar blues"

Kay nació en una reserva de Oklahoma como Katherine Laverne Starks, Su padre, indio iroqués, consiguió un trabajo en Texas y la familia se mudó a Dallas. Su madre, también india con sangre irlandesa, se dedicó a la cría de pollos. Con pocos años, Katherine ya se ponía frente al corral cuando volvía de la escuela y les cantaba a las gallinas sus melodías. Su tía Nora impresionada con el talento de la niña, arregló una audición en una emisora de radio local y la inscribió en un concurso semanal de jóvenes talentos musicales.

Katherine ganó semana tras semana y la emisora le concedió tres programas semanales de quince minutos. Con diez años ya ganaba tres dólares por sesión (lo que en época de la Gran Depresión era un buen dinero). Su padre consiguió un trabajo en Memphis, y allí Kay siguió apareciendo en la radio y recibiendo numerosas cartas de admiradores. Como la mayoría solía escribir su nombre incorrectamente, decidió simplificarlo y a partir de entonces comenzó a llamarse Kay Starr. Contando ella 15 años, llegó a la ciudad la orquesta de Joe Venuti, que había sido contratada por el Hotel Peabody. Ante la exigencia de estos de que la orquesta contara con una cantante (Venuti carecía de ella) y habiendo oido su road manager a Kay en la radio, se pusieron en contacto con sus padres para contratarla.

Joe Venuti y Kay Starr
Aunque los primeros años Kay tenía que estar de vuelta en casa antes de las doce, permaneció en la orquesta de Venuti hasta su disolución en 1942. En 1939 también tuvo breves apariciones en las orquestas de Bob Crosby y Glenn Miller, en las que cantó en alguna ocasión sustituyendo a la cantante oficial por enfermedad.
A continuación se trasladó a Los Angeles y trabajó con la banda de Wingy Manone. Desde 1943 hasta 1945 cantó en la orquesta de Charlie Barnet y tuvo que retirarse un año para dar descanso a su voz y sus cuerdas vocales, muy castigadas por el exceso de trabajo.

En 1946 se hizo solista y al año siguiente firmó un contrato con Capital Records, que ya tenía en nómina a otras solista femeninas como Peggy Lee, Ella Mae Morse, Jo Stafford y Margaret Whiting, por lo que no fue fácil buscarle un hueco a Starr. Cuando en 1948 el sindicato de músicos americano amenazó con una huelga, Capitol puso a todos sus artistas a grabar una gran cantidad de material para tener algo que vender por si se producía el paro. Pero Kay era una recién llegada y sus canciones favoritas fueron entregadas a las otras artistas, quedándole a ella una lista de viejas canciones que nadie quería grabar, como su primera entrada en listas, 'You were only foolin' (While I was falling in love)'.

En 1950 Starr hizo un viaje a su pueblo natal y allí escuchó una grabación del violionista Roy Acuff interpretando el tema de Pee Wee King, 'Bonaparte's Retreat'. Le gustó tanto, que se empeñó en grabarlo, por lo que se puso en contacto con Roy Acuff y su editora en Nashville. Como la pieza era instrumental, Acuff, encantado con la idea de Starr, escribió una letra para la ocasión y 'Bonaparte's Retreat', en versión de Kay, llegó a vender cerca del millón de copias.


Otros éxitos de Kay para Capitol fueron: 'Hoop-dee-doo', 'I'll never be free' (con Tennessee Ernie Ford), su hit de 1952: 'Wheel of fortune' (nº1 durante diez semanas), 'Comes a-long a-love' (nº1 en el Reino Unido en 1952), 'Side by side' (1953) y 'If you love me (Really love me)' (1954).

Seguidamente firmó contrato con RCA Records, sello con el que permaneció hasta 1959. Durante estos años, la aparición del rock and roll distrajo mucho el mercado musical, por lo que Kay perdió popularidad y su único éxito en esa época fue 'The rock and roll waltz', nº1 en EEUU e Inglaterra, un tema que se puede ver tanto como un intento de cantar en el nuevo género, como una parodia del mismo. En los sesenta volvió a Capitol, aunque su carrera en el pop ya estaba extinta.

Kay Starr ha sido asimismo una magnífica cantante de jazz, muchas veces ignorada a causa de sus éxitos pop. Grabó varios álbumes de jazz vocal como 'Movin' (1959), 'Losers, Weepers...' (1960), 'Kay Starr: Jazz Singer' y 'I Cry By Night' (1962), así como uno de country, 'Just Plain Country' (1962), siendo de las primeras vocalistas femeninas en cantar música country. Tras abandonar por segunda vez Capitol Records, Kay siguió grabando álbumes de jazz y country en pequeños sellos, como 'How About This' junto a Count Basie en 1968 y 'Back to the Roots' en 1975. Su primer álbum en directo, 'Live at Freddy's' se publicó en 1997. Residía en Bel Air (California) y en 2013 seguía actuando. A pesar de haberse casado seis veces, sólo tuvo una hija y una nieta. Murió en noviembre de 2016 a los 94 años.