26 octubre 2016

Natalie Merchant


Hoy cumple 53 años la cantante y compositora norteamericana Natalie Merchant, nacida en Jamestown (Nueva York). Fue la voz solista del grupo de rock alternativo 10,000 Maniacs desde 1981 hasta 1993, año en que siguió en solitario. Ha grabado ocho álbumes con el grupo y seis como solista.

Natalie en 1965
Su abuelo paterno -que tocaba la mandolina, el acordeón y la guitarra- procedía de Sicilia y tras emigrar a los Estados Unidos, cambió su apellido Mercante por Merchant. La abuela materna por su parte -de procedencia irlandesa-, era caricaturista, afinadora de pianos y miembro de un cuarteto vocal. Los padres de Natalie se divorciaron teniendo ella ocho años, permaneciendo ella junto a la madre, que más tarde se volvió a casar. Siendo Natalie una niña, su madre escuchaba la música de los Beatles, Aretha Franklin y Al Green y la animaba a estudiar música. Sin embargo, en el hogar de Natalie no entró la TV hasta que cumplió los doce años. "Mi madre me llevaba a menudo a conciertos, incluso de música clásica. Una vez viajamos 100 millas hasta Buffalo para ver un concierto de Styx. 

Una vez allí, unos tíos que estaban a mi lado estaban fumando hierba y casi me vomitan encima. Estaba aterrorizada. Recuerdo que tenían un piano blanco sobre el escenario con una rosa roja sobre él. Fue una visión muy inspiradora. Mi madre también tenía discos de musicales en casa, como 'West Side Story' y 'South Pacific'. Además de su adoración por la música clásica, se casó con un músico de jazz, así que esa es la música con la que me crié. Nunca tuve amigos con los que sentarme alrededor del tocadiscos y decir 'escucha esto, es fantástico!', por lo que no supe quien era Bob Dylan hasta que cumplí los dieciocho años." En 1989 Natalie seguía sin tener TV. "Crecí en una casa en la que nadie veía las noticias por TV, ni compraba los periódicos. Todo eso lo he ido descubriendo según crecía y cada vez me afecta más"

10,000 Maniacs en 1983
Con dieciséis años, Merchant abandonó los estudios y comenzó a trabajar en una tienda de comida naturista. Poco después, en 1981, es invitada a cantar en un grupo llamado Still Life. En septiembre de ese mismo año, y tras algunos cambios en el grupo, Natalie debutó al frente de 10.000 Maniacs, el nuevo nombre de la banda, que hizo numerosas giras -especialmente en el circuito universitario- y fue haciéndose de fama y seguidores con un repertorio compuesto principalmente de versiones. Cansados de tocar música de otros, Natalie y el guitarrista John Lombardo, empezaron a componer sus propios temas, escribiendo habitualmente Natalie la letra y Lombardo la música. En 1983, bajo un pequeño sello de creación propia, 10,000 Maniacs publican su primer álbum, 'Secrets of the I-Ching'. Muy bien recibido por los críticos, también capta la atención de un DJ de la BBC en Londres, donde uno de los temas del álbum, 'My mother the war', logra ser un hit menor.


Peter Leak, un inglés residente en la ciudad de Nueva York, se interesa por el grupo y se convierte en su mánager. Con su ayuda firman un contrato con Elektra Records en 1984 y al año siguiente ya tienen listo el primer álbum con una discográfica de ámbito internacional. 'The Wishing Chair' fue grabado en Londres bajo la producción de Joe Boyd.

Aunque no fue un superventas, el álbum fue de nuevo bien recibido por los críticos y tuvo un moderado éxito comercial. Fue con su tercer larga duración (ya sin Lombardo que dejó el grupo en 1986) 'In My Tribe' (1987) que lograron hacerse conocidos del público en general, con temas como 'What's the matter here' y 'Peace train'. Su siguiente entrega, 'Blind Man's Zoo' (1989) fue disco de oro y contenía otros hits como 'Eat for two' y 'Trouble me'.

Durante la grabación del siguiente álbum, 'Our Time in Eden' (1992), con temas como 'These are days' y 'Few and far between', Natalie anunció su salida del grupo por un par de años para emprender carrera en solitario, lo que hizo tras la grabación en 1993 de un 'MTV Unplugged'. El grupo, a quien se había unido de nuevo Lombardo, continuó sin Natalie con varios cambios en la formación hasta 2007. En 2009 volvieron a reunirse y actualmente siguen actuando por EEUU como 10,000 Maniacs.

Ansiosa por componer sin interferencias, escribe el tema 'I may know the word', pensada originalmente para la banda sonora de 'Philadelphia', aunque a última hora se desechó. Se incluyó en su primer álbum como solista, 'Tigerlily' (1995) junto con el tema 'Beloved wife', que sí apareció en el film 'Mensaje en una botella'. Los singles 'Carnival', 'Wonder' y 'Jealousy' también fueron éxitos. 'Tigerlily', que ha vendido más de cinco millones de copias, es, hoy por hoy, el álbum de mayor éxito de Natalie Merchant. En 'River', dedicada al actor River Phoenix, acusa a los medios de diseccionar tras su muerte, su vida infantil y juvenil hasta el hastío. Natalie pregunta: "Porqué no lo dejáis estar/Y procuráis la paz a sus padres".


Su segunda entrega como artista en solitario tardó en llegar tres años. 'Ophelia', al contrario que su predecesor, era un álbum con abundantes areglos orquestales dirigidos por el compositor británico Gavin Bryars. Natalie concibió cada tema del álbum como 'talleres musicales', a los que invitaba a diversos músicos.

De modo que al final habían pasado por el estudio más de treinta músicos colaborando en el álbum, entre otros, la cantante N'Dea Davenport, el trompetista Chris Botti y el dúo Don y Karen Peris. El primer single, 'Kind and generous', recibió una amplia difusión por la cadena VH1 y, por si alguien todavía dudaba de sus capacidades apartada del grupo, ésto la consolidó definitivamente como artista. Tras ser invitada por Sarah McLachlan al Festival de Lilith Fair, sus siguientes singles, 'Break your heart' y 'Life is sweet' ayudaron a elevar al álbum a la categoría de platino. En 1998 contribuyó al álbum homenaje de Gershwin, 'Red Hot + Rhapsody' con el tema 'But not for me'.

Al año siguiente publicó 'Live in Concert' (1999), que además de canciones de sus dos primeros álbumes contenía versiones de temas de Bowie y Neil Young. Su siguiente álbum -el último con Elektra Records-, fue 'Motherland' (2001), su álbum más experimental con temas como 'Just can't last', 'Build a levee' y 'Tell yourself'.

Seguidamente se embarcó en una extensa gira por Estados Unidos y Europa para promocionar el álbum, apareciendo también en festivales como 'Rock am Ring' y 'Rock im Park', ambos en Alemania. En el verano de 2002 realizó una gira conjunta con Chris Isaak, llenando estadios y arenas. Expirado su contrato con Elektra, Natalie no quiso renovar y publicó su siguiente disco de larga duración en su propio sello Myth America Records. 'The House Carpenter's Daughter' (2003) es una colección de canciones folk tradicionales de todos los tiempos.

Tras ocho años de silencio (tuvo a su hija Lucia en 1993), publicó en el sello Nonesuch Records  'Leave your sleep' (2010), un doble álbum conceptual que gira alrededor de la infancia mediante una colección de canciones en las que Natalie adaptó poesías británicas y americanas del siglo pasado con temática infantil. En 2011 colaboró con su versión de 'Learning the game' al álbum tributo 'Listen to Me: Buddy Holly'.
Su publicación más reciente, 'Natalie Merchant', apareció en mayo de 2014. Es su sexto álbum de estudio y el primero en trece años con nuevas composiciones originales.

Milton Nascimento


Hoy cumple 74 años el cantautor y guitarrista brasileño Milton Nascimento. Aclamado como uno de los artistas más grandes de Brasil, su música ha recibido una nutrida mezcla de influencias que incluye el folklore africano y brasileño, la música clásica europea, la bossa nova y el pop-rock de los Beatles. Ha colaborado con numerosos músicos latinoamericanos a los que también ha inspirado y se ha ganado el respeto y la admiración de varios artistas norteamericanos, como Wayne Shorter, Herbie Hancock, Pat Metheny, Paul Simon y Sting. Según Jon Perales, del New York Times: "Nascimento es uno de los más grandes músicos vivos". A menudo catalogado fuera de su país como músico de jazz, Nascimento no se siente a gusto con ello: "No es que no me guste el jazz. Lo que no me gusta son las etiquetas. Aquí en Brasil escuchamos música de todos los géneros y en mi pequeño pueblo en el interior de Minas Gerais jamás nos hemos preocupado en definir la música. Cantábamos lo que nos apetecía en cada momento".

Aunque nacido en Río, sus padres adoptivos, los dos blancos, le llevaron a la pequeña localidad de Tres Pontas, en el estado brasileño de Minas Gerais, cuando tenía dos años. Su madre cantaba en un coro y en festivales locales, a menudo acompañada por su hijo. El padre fue ingeniero electrónico, profesor de matemáticas y llegó a controlar una emisora de radio local donde de vez en cuando Milton trabajada de pinchadiscos. "Minas es mi 'alimentacao', mi sustento. Todo lo que soy mental, física y espiritualmente reside allí." Fue allí en aquel pequeño y aislado lugar donde Milton desarrolló lo que años más tarde sería definido por Walter Rother del New York Times como su "sofisticado sentido de la armonía". Nascimento y sus amigos, se reunían ante el receptor de radio para escuchar emisiones en directo desde Rio de Jainero y Sao Paulo, pero en numerosas ocasiones las ondas no lograban traspasar las montañas que les rodeaban y la emisión se veía interrumpida. "Tocaban un tema que nos gustaba y copiábamos la letra y la melodía pero teníamos que inventarnos las armonías y los arreglos. Cuando meses más tarde las tocábamos en la ciudad y teníamos la ocasión de escuchar el tema original, nos dábamos cuenta de que nuestras armonías eran completamente diferentes."

Márcio Borges y Milton en 1969
En 1963, Milton se trasladó a la capital del estado, Belo Horizonte, en busca de trabajo. Allí conoció al letrista Márcio Borges y ambos comenzaron a componer y a intercambiar canciones. Había nacido el primer embrión del movimiento Clube da Esquina, que al igual que Tropicalia, fue -años después- el movimiento musical brasileño de mayor relevancia internacional tras la bossa nova. Otros miembros incluían a Beto Guedes, Toninho Horta, Wagner Tiso y Flavio Venturini.

Elis Regina y Milton
En 1965 Milton se mudó a Sao Paulo e intentó abrirse camino como bajista y compositor en la saturada escena musical de la ciudad. Finalmente, consiguió un éxito cuando la cantante Elis Regina grabó una de sus canciones en 1966, 'Cancao do sal'. Regina consiguió que Nascimento apareciese en un popular programa de televisión y, tras actuar al año siguiente en el Festival Internacional de la Canción de Brasil, la carrera de Milton se disparó. Sus primeros álbumes, 'Travessia' (1967) y 'Milton Nascimento' (1969) le establecieron como uno de los mayores talentos de Brasil.
Con el álbum grabado en A&M Records, 'Courage' (1969), Milton fue presentado al público norteamericano como el sucesor de estrellas de la bossa nova como Joao Gilberto y Tom Jobim.

'Milton' (1970)
Sin embargo, Milton prefería el ambiente tranquilo e íntimo de los estudios en Brasil. "Suelo ser amigo de mis colaboradores", explicó en una entrevista, "así que cuando llegué a Estados Unidos, primero tuve que hablar con un agente, después con la compañía editora, luego con el abogado... cuando llegaba a la persona concreta, ya estaba desanimado y sin ganas." Tampoco le gustó el empeño de los productores americanos en desviarle de sus ideas y concepciones musicales, por lo que permaneció durante años grabando únicamente en Brasil. En 1970 apareció 'Milton'.

'Clube Da Esquina' (1972)
Dos años después salió a la venta el álbum 'Clube Da Esquina', en el que junto a sus colegas de Belo Horizonte recrea la escena musical que experimentaron en las calles de Minas Gerais. En 1974 colaboró con Wayne Shorter y Herbie Hancock en el álbum de Shorter, 'Native Dancer'. Este trabajo llamó la atención de otros músicos que solicitaron su colaboración como Paul Simon, Cat Stevens, George Duke, Quincy Jones y Earth Wind & Fire. En 1975 publicó 'Minas' (1975) considerado uno de sus mejores trabajos.

Nascimento trató de ejercer siempre su independencia musical, a pesar de los obstáculos en su propio país. Durante la dictadura militar que sufrió Brasil, Milton tuvo que luchar con la censura para publicar sus obras. Su álbum de 1973, 'Milagre Dos Piexes' se grabó bajo circunstancias muy restrictivas cuando muchos de los artistas brasileños habían decidido salir del país para grabar. "Escribíamos algo y los censores lo devolvían con un gran sello que decía: Imposible. Teníamos que reescribir lo mismo pero de una manera velada, que pasase la censura, pero que mantuviese el mensaje y llegara a la gente". 


Muchas de las canciones de Nascimento como 'San Vicente' y 'Maria Maria' se han convertido en himnos no sólo en Brasil, también en los países de habla hispana de Sudamérica.

Fernando Brant y Milton
En los años ochenta publicó 'Sentinela' (1980), 'Caçador de Mim' (1981) y 'Änïmä' (1982). La colaboración con otros músicos y el intercambio de ideas es esencial en la música de Nascimento que entre otros letristas, ha trabajado predominantemente con Fernando Brant. "Puedo cantar en portugués y seguir comunicándome con gente que no entiende el idioma. Cada uno crea sus propias imágenes y sentimientos que le evocan la música. Cada vez que canto una canción transmito un sentimiento diferente, porque la música cambia así como cambia mi vida. Mi trabajo surge del corazón y el corazón habla por sí mismo"

En 1982 graba 'Missa dos Quilombos', un oratorio dedicado a la historia de la población degra brasileña, desde la esclavitud hasta nuestros días. Trabajando en tan ambicioso proyecto, Milton descubrió que la mayoría de los documentos de la etapa esclavista habían sido destruidos por gobiernos anteriores "para eliminar la mayor vergüenza de la historia de Brasil".
Cuando en 1985 se restauró la democracia en su país, Milton tuvo la oportunidad de ser mucho más claro con sus mensajes. Su canción 'Coraçao de Estudante', cuya letra recordaba el asesinato de un estudiante por la policía en 1968, se convirtió en un himno del movimiento social surgido en 1984 que reclamaba elecciones democráticas en Brasil.

Aparecieron los álbumes 'Encontros e Despedidas' (1985), 'A Barca dos Amantes' (1986), 'Yauarete' (1987), 'Miltons' (1989) y en 1990 publica una de sus canciones más conocidas, 'Cancão da America', con letra de Márcio Borges. En su álbum 'Txai' (1991) centra su atención en la destrucción del habitat de los indios indígenas del Amazonas, incorporando  a la grabación música folklórica procedente de las tribus. "Aquellos que tenemos un micrófono en la mano debemos convertirnos en la voz de aquellos que no lo tienen. Hemos de alertar a la gente de lo que está pasando en nuestro mundo. Tenemos que ayudar a preservar el planeta, la tierra, la vegetación, los animales, en definitiva, a nosotros mismos"

En 1993 trabajó con el grupo britanico de pop-rock Duran Duran, co-escribiendo y cantando el tema 'Breath after breath' en el álbum 'Duran Duran' (1993). En 1994 publicó el álbum 'Angelus' que contó con colaboraciones de Pat Metheny, Ron Carter, Herbie Hancock, Jack DeJohnette, Nana Vasconcelos, Jon Anderson, James Taylor y Peter Gabriel. Por este trabajo recibió su segunda nominación al Grammy. Siguieron 'Amigo' (1996),  'Nascimento' (1997) y 'Tambores de Minas' (1998).

El año 2000 ganó un Grammy al mejor álbum de pop contemporáneo concedido a su disco 'Crooner' (1999). Desde entonces no ha dejado de trabajar y actuar, apareciendo en estadios y pequeñas salas, transmitiendo en todos sus shows la sensación de estar escuchándole en el salón de casa. En 2003 se publicó 'Pieta'. Su trabajo más reciente fue '...E a Gente Sonhando', aparecido en 2010.