10 enero 2017

Donald Fagen


Hoy cumple 69 años el músico y compositor norteamericano Donald Fagen, nacido en Passaic (New Jersey), uno de los creadores y el principal compositor del dúo Steely Dan, con el que publicó en los años setenta siete magníficos e influyentes álbumes. Aunque el primer disco que compró fue 'Reelin and rockin' de Chuck Berry tras haber asistido al Festival de Jazz de Newport con once años, se convirtió según propias palabras en un 'snob del jazz', perdiendo su interés por el rock and roll y el R&B, comenzando además a desarrollar una personalidad anti-social.

Haría frecuentes viajes en autobús para ver actuar a Charles Mingus, Sonny Rollins, Thelonious Mon y Miles Davis. Aprendió a tocar el piano y tocó la trompa en una banda de marchas. En 1965 asistió a la Universidad de Bard para estudiar literatura inglesa, inspirado por las lecturas de Jack Kerouac, William S. Burroughs, Gregory Corso, Allen Ginsberg y Lawrence Ferlinghetti. Alli conoció al músico Walter Becker, con quien Fagen formó una serie de grupos por los que pasaron numerosos músicos, los cuales no duraban mucho en las formaciones.

No obstante, la sociedad Fagen-Becker se mantuvo y en 1969 se unieron a la banda de Jay & the Americans con quien permanecieron algo más de un año. Poco después, Gary Katz, que había sido contratado por ABC Records como productor, contrató a Fagen y Becker para su staff de compositores.

Steely Dan en 1970
Aunque Barbra Streisand grabó uno de sus temas, 'I mean to shine' en 1971, las composiciones del dúo cada vez eran más complejas para los artistas standard del sello, por lo que Katz les sugirió formar un grupo propio. Con la adición de los guitarristas Denny Dias y Jeff 'Skunk' Baxter', el batería Jim Hodder y el cantante David Palmer, Becker (bajo) y Fagen (teclados) formaron Steely Dan. Su primer álbum, 'Can't buy a thrill' presentaba una alternativa sonora más sofisticada que la de sus compañeros de sello, Three Dog Night. Contenía los dos primeros hits de la banda, 'Do it again' y 'Reeling in the years', además de 'Midnight cruiser', 'Kings' y 'Dirty work'.

Walter Becker y Donald Fagen
En 1973 publican el segundo álbum, 'Countdown to Ecstasy', que no repite el éxito anterior y al año siguiente sale a la venta 'Pretzel Logic' (1974), con el que retornan a las listas con el tema 'Rikki don't lose that number'. A continuación, los demás miembros de la banda fueron abandonando la formación, ya que Becker y Fagen preferían pasar más tiempo en el estudio grabando y componiendo que de gira, por lo que a partir de entonces, Steely Dan se convirtió en un dúo con músicos de sesión contratados como Michael McDonald, Jeff Porcaro, Elliott Randall, Phil Woods, Michael Omartian, Steve Gadd y Larry Carlton.


'Katy Lied' (1975), su siguiente álbum, consiguió la categoría de disco de oro con temas como 'Black friday', 'Daddy don't live in that New York City no more', 'Chain lightning' y 'Throw back the little ones'.

'Royal Scam' (1976) es su álbum más guitarrero, gracias a las contribuciones de Larry Carlton. Los temas más populares fueron 'Kid Charlemagne' y 'The fez'. 'Haitian divorce' fue un éxito inesperado en el Reino Unido. Para entonces, Becker y Fagen habían perfeccionado sus extravagantes melodías con suaves disonancias jazzísticas en un sólido producto pop que rápidamente fue acogido en todas la emisoras del país, excepto las de country. Temas como 'FM' -su contribución a la película homónima- sonaban en todos los bares del país. Su sexto álbum, 'Aja' (uno de los primeros álbumes producidos en USA en vender más de un millón de copias) fue su mayor éxito comercial. 'Deacon Blues', 'Josie', 'Peg' y 'Aja', con un extraordinaio trabajo de Steve Gadd a la batería, entre otros grandes músicos de sesión, fueron los temas más destacados.

Tres años después publican 'Gaucho', en el que muestran su obsesivo perfeccionismo en el estudio experimentando con todo tipo de novedosas técnicas de grabación, algo que dio sus frutos ya que recibieron un Grammy por su trabajo de ingeniería sonora. En la grabación participaron alrededor de 50 músicos y se prolongó dos años, durante los cuales surgieron diferencias creativas, personales y profesionales que concluyeron con la separación del dúo y el fin de la primera etapa de Steely Dan. El álbum repitió el éxito del anterior y contenía hits como 'Hey nineteen', 'Time out of mind' (con Mark Knopfler a la guitarra) y 'Babylon sisters'.

Donald Fagen continuó en solitario y en 1982 publicó, para muchos, su mejor obra: 'The Nightfly', en el que mostraba su influencia jazzística y en el que el espíritu de Steely Dan seguía ahí, renovado, satisfaciendo a los fans del grupo con temas como 'I.G.Y (What a beautiful world)', 'New frontier', 'The goodbye look' o 'Walk between the raindrops'. Fue nº11 en las listas de álbumes y sólo en USA vendió más de un millón de copias. Tras el gran éxito de 'The Nightfly', Fagen cayó en una crisis creativa y durante el resto de la década colaboró ocasionalmente escribiendo material para el cine y publicó durante un tiempo artículos de opinión en la revista Premiere.


A comienzos de los años noventa participó en la New York Rock & Souyl Revue, mientras terminaba el material de su segundo álbum en solitario 'Kamakiriad' (1993), producido por su viejo amigo y colega, Walter Becker.

El álbum, que suena como un 'Aja' con tecnología de los '90, contenía temas como 'Tomorrow's girls' y 'Snowbound'. El álbum fue bien recibido, aunque no superó las ventas del anterior, en parte por la atención que atrajo el hecho de que Becker y Fagen decidieran unirse de nuevo como Steely Dan ese mismo año, realizando varias giras hasta 1996, recogidas en el álbum 'Alive in America'.

Siguieron más giras por Europa y Japón y en el año 2000, el dúo publicó 'Two Against Nature', su primer álbum con material nuevo en 20 años. El álbum consiguió cuatro premios Grammy. En 2003 publicaron 'Everything Must Go', que generó críticas encontradas y fue el álbum de menor éxito de su carrera. Tres años después, Fagen publica un nuevo álbum en solitario, 'Morph the Cat'autoproducido, que recibió una gran acogida de la crítica internacional y recibió un Grammy. Posteriormente realizó una gira mundial para promocionar el álbum y en 2007 realizó otra gira junto a Walter Becker y Michael McDonald. Su trabajo en solitario más reciente, 'Sunken Condos', apareció en octubre de 2012.

Rod Stewart


Hoy cumple 72 años el músico y cantante británico Rod Stewart, nacido en Londres de padre escocés. Se dio a conocer en los sesenta con The Jeff Beck Group y The Faces. Desde 1969, ya en solitario, hasta la fecha ha vendido más de 100 millones de copias de sus discos.
Su época de esplendor fue en la década de los setenta, en la que colocó siete de sus álbumes y seis de sus singles en el nº1 británico o americano. Actualmente sigue en activo como crooner de los clásicos populares americanos de los que ha publicado ya cinco álbumes y en mayo de 2013 volvió -37 años después- al nº1 de las listas británicas con su trabajo más reciente, 'Time', un álbum con once temas originales tras 20 años sin componer canciones.

Rod en la playa en 1950
Stewart nació y creció en Highgate, un suburbio del norte de Londres como el último de cinco hermanos. Su primera afición fue el fútbol, donde llegó destacar como capitán del equipo escolar, además de ser un apasionado fan del Arsenal F.C. Al mismo tiempo descubrió el rock and roll cuando escuchó por primera vez 'The girl can't help it' de Little Richard en 1956. Tres años después, su padre le regaló su primera guitarra y en 1960 formó junto a compañeros de estudios un grupo de skiffle llamado los Kool Kats, con el que interpretaban temas de Lonnie Donegan y Chas McDevitt.

Tras dejar el colegio con quince años, trabajó en una serie de empleos como repartidor de periódicos, carpintero o enterrador y Rod seguía con su idea de llegar a ser jugador profesional de fútbol e incluso le hicieron unas pruebas en un equipo de tercera división, el Brentford F.C., pero nunca le volvieron a llamar, por lo que Rod terminó eligiendo la música. "La vida de un músico es bastante más fácil, además te puedes emborrachar, hacer música y jugar al fútbol. De hecho son las dos únicas cosas que sé hacer todavía: cantar y jugar a fútbol."

Comenzó a tocar la armónica junto a otros músicos callejeros de Leicester Square. Llegó a ser brevemente la voz solista del Ray Davies Quartet (futuros Kinks) y tocó la armónica en el grupo Jimmy Powell & the Five Dimensions, los cuales actuaban de vez en cuando en el club londinense Studio 51, donde solían actuar también los Rolling Stones. Sin embargo, tampoco duró mucho en el grupo.

Su carrera despegó realmente cuando el músico y cantante Long John Baldry lo descubrió tocando la armónica en la estación de ferrocaril de Twickenham. Baldry le invitó a unirse a su banda, los Hoochie Coochie Men y cuando se dio cuenta que Stewart también cantaba, le ofreció un sueldo semanal de 35 libras, algo que al joven Rod le pareció magnífico. Cantó con la banda de Long John en el club Marquee, donde con su poderosa voz y su peculiar forma de vestir a lo dandy (lo que le procuró el apodo de 'Rod the Mod'), conquistó al 'swinging London' de la época. Su debut discográfico fue -sin acreditar-, cantando el tema 'Up above my head', cara B del single de Long John Baldry 'Hoochie coochie man'.


Al mismo tiempo, Rod entregaba sus demos a las casas discográficas, buscando una posibilidad de carrera en solitario. Logró firmar con Decca en agosto de 1964 y su primera grabación fue el tema 'Good morning little schoolgirl' de Willie Dixon, en el que contó con John Paul Jones (futuro Led Zeppelin) como bajista de sesión. A pesar de promocionar el single actuando en TV, fue un fracaso comercial.

Con The Soul Agents en 1964
Tras una discusión con Baldry, dejó su banda y el resto del año anduvo cantando con un grupo de R&B de Southampton llamado The Soul Agents. En 1965 Long John Baldry disolvió los Hocchie Coochie Men y resolvió sus diferencias con Stewart, permaneciendo desde entonces grandes amigos hasta la muerte de Baldry. Con la ayuda del productor Giorgio Gomelski, ambos formaron Steampacket, con Brian Auger, Julie Driscoll, Micky Waller, Vic Briggs y Rick Brown, con los que debutaron teloneando a los Rolling Stones en julio de 1965.

Steampacket
El grupo estaba concebido al modo de la Ike & Tina Turner Revue, con múltiples vocalistas y una oferta musical de blues, R&B y jazz. Realizaron una gira veraniega junto a los Rolling Stones y los Walker Brothers que finalizó en el London Palladium. Para entonces, Rod ya se había hecho cargo de la mayoría de las voces solistas del grupo y en 1966 dejó Steampacket, alegando que lo habían echado (Brian Auger, sin embargo aseguró que la decisión de irse fue únicamente suya).

Jeff Beck Group en 1967
A continuación se enroló en una formación similar, Shotgun Express, compartiendo la voz solista con Beryl Marsden. En el grupo figuraban los futuros Fleetwood Mac, Mick Fleetwood y Peter Green. En 1967 se unió al grupo del guitarrista Jeff Beck con Ron Wood al bajo, Micky Waller a la batería y Nicky Hopkins al piano. La banda debutó en Londres en marzo de 1967. La reputación del grupo se consolidó en el Reino Unido y Beck decidió realizar una gira de seis semanas por Estados Unidos, debutando allí en el Fillmore East en junio de 1968. Unos meses antes, Stewart, que seguía empeñado en su carrera en solitario lo intentó de nuevo con 'Little miss Understood', que no alcanzó las listas.


La gira americana de Jeff Beck Group fue todo un éxito y las interpretaciones vocales de Rod y las ejecuciones a la guitarra de Jeff provocaban las mismas rendidas ovaciones que habían recibido artistas como The Doors o Jimi Hendrix.

En agosto de 1968 se publicó su primer álbum, 'Truth', que alcanzó el puesto nº15 en las listas estadounidenses. Sin embargo en el Reino Unido no tuvo repercusión. Por otro lado, el protagonismo que la guitarra de Beck estaba tomando sobre el sonido general del grupo provocó ciertas desavenencias en el grupo y cuando se publicó el segundo álbum, 'Beck-Ola' en junio de 1969, Rod Stewart y Ron Wood habían dejado ya el grupo para integrarse en los Faces con Ronnie Lane, Ian McLagan y Kenney Jones, procedentes de los Small Faces.

'Gasoline Alley' (1970)
Ese mismo año, Rod logró grabar su primer álbum como artista en solitario, 'An Old Raincoat Won't Ever Let You Down', una mezcla de temas folk, rock y country, algunos de ellos escritos por Stewart desde la sensibilidad de un hombre de la clase obrera británica y algunas versiones, entre ellas la magnífica 'Handbags and gladrags' de Mike D'Abo. El primer álbum de los Faces, 'First Step' se publicó en 1970 y ofrecía un rock muy similar al de los Rolling Stones. En otoño de ese año Stewart publicó también su segundo álbum, 'Gasoline Alley', muy similar al anterior y en el que destacaba el sonido de la mandolina. Tanto éste como el anterior lograron la categoría de discos de oro.

'A Nod Is as Good as a Wink...' (1971)
Sin embargo, Rod seguía con los Faces como un miembro más desarrollando con ellos electrizantes shows de rock and roll cuando actuaban, mostrando la gran química en escena y camaradería que existía entre ellos. Aún así el éxito personal de Rod (con dos discos de oro en el mercado) no resultaba fácil de llevar teniendo en cuenta la falta de éxito comercial de la banda.  En 1971 aparecieron 'Long Player' con la magnífica versión de 'Maybe I'm amazed' de McCartney y 'A Nod Is as Good as a Wink... to a Blind Horse' que contenía su mayor éxito en single, 'Stay with me', nº6 en el Reino Unido y nº17 en USA.


Pero el mismo año Stewart publicó su tercer álbum en solitario, 'Every Picture Tells a Story' que incluía el tema 'Maggie May', nº1 durante cuatro semanas tanto en el Reino Unido como en las listas Billboard americanas. Asimismo, el álbum copó las listas estadounidenses, británicas, canadienses y australianas dando comienzo a la fulgurante carrera que Stewart disfrutaría a lo largo de los años setenta.

Ron Wood y Rod Stewart con Faces
Esto añadió más leña al fuego de los conflictos que a Rod le surgían por su militancia en los Faces, que prácticamente habían pasado a ser su banda de acompañamiento. Comenzaron a surgir nuevos problemas contractuales entre los sellos Mercury y Warner Bros, e incluso las relaciones personales entre Rod y Ronnie Lane comenzaron a deteriorarse. Durante la grabación de su último álbum 'Ooh La La' (1973), Rod estuvo ausente en la mayoría de sesiones y su último show juntos como Faces tuvo lugar en octubre de 1975.

'Atlantic Crissing' (1975)
Para entonces, Rod había publicado con Mercury Records dos álbumes más, 'Never a Dull Moment' (1972) y 'Smiler' (1974), los cuales, a pesar de ser trabajos peor recibidos por la crítica, repitieron nº1 en el Reino Unido. Su gran espaldarazo llegó en 1975 con el álbum 'Atlantic Crossing', cuyo título hacía referencia a un cambio en su dirección artística y comercial. Por un lado dejó Mercury para fichar con Warner Brothers y por otro, la grabación se realizó en estudios americanos, como Criteria en Miami y Muscle Shoals Sound en Alabama contando para ello con célebres músicos de sesión americanos como los Memphis Horns y parte de los miembros de Booker T and the MG's, entre otros.

Rod y Brit Ekland
Temas como 'Sailing', 'This old heart of mine' o 'I don't want to talk about it' fueron hits en medio mundo. Para completar el 'cruce atlántico', Rod se instaló en Estados Unidos y en poco tiempo se convirtió en un personaje habitual de la escena de Beverly Hills. En 1976 se publicó 'A Night on the Town', con nuevos temas de éxito como 'Tonight's the night', en cuyo vídeo participó su entonces pareja, la actriz sueca Brit Ekland, 'The first cut is the deepest' y 'The killing of Georgie'. Un año después rompió con Ekland y su separación le costó al cantante 15 millones de dólares. 


La llegada del punk y la new wave no facilitaron que Rod continuara en la primera línea de la escena musical. Sus últimos álbumes en la década fueron 'Foot Loose & Fancy Free' (1976) con temas como 'I was only joking', 'You're in my heart' o 'Hot legs' y 'Blondes Have more Fun' que contenía su tercer y último gran éxito en USA, 'Do ya think I'm sexy?'.

Rod y Alana
En 1979 contrajo su primer matrimonio con Alana Hamilton, ex-esposa del actor George Hamilton. Aunque 'Foolish Behaviour' y 'Tonight I'm yours' aún llegaron a ser discos de platino y top10 en Inglaterra, sus álbumes en la década de los ochenta no alcanzaron ni de lejos el éxíto de los anteriores, sin embargo Rod seguía activo realizando giras internacionales y apareciendo en numerosos shows de TV. En 1984 su matrimonio fracasó y muchos críticos tuvieron la sensación entonces de que sus mejores días habían pasado. No obstante Stewart declaraba el mismo año a Los Angeles Times: "No me siento viejo con 39 años. Mi cuerpo está en buen estado, los huesos no crujen. Aún no estoy listo para la mecedora".


En 1990 Rod se casó con la supermodelo Rachel Hunter y su carrera recibió un ligero empujón gracias a los álbumes 'Out Of Order' (1988) y 'Vagabond Heart' (1991) que contenía su versión del tema de Van Morrison 'Have I told you lately'. En 1993 publicó un unplugged en MTV, 'Unplugged and Seated', grabado en los estudios Universal de Los Angeles.

Sus tres siguientes álbumes pasaron desapercibidos y en 1998 durante una revisión médica rutinaria se le descubrió un cáncer de tiroides y un nódulo benigno en las cuerdas vocales que lograron ser extirpados pero tras la operación que le afectó las cuerdas vocales tuvo que reconstruir su voz y aprender de nuevo a cantar. Recuperó la voz pero el registro había cambiado. Su segundo matrimonio hizo aguas y parecía que su carrera se acercaba a su fin.

Sin embargo, Rod se embarcó en un proyecto musical completamente diferente. Firmó un nuevo contrato con J Records y, desde el año 2002 hasta 2010, ha publicado cinco volúmenes de la serie 'Great American Songbook', comenzando con 'It Had To Be You' en los que repasa standards del jazz y el pop de la primera mitad del siglo XX. Asimismo grabó sendos álbumes dedicados al rock-pop y al soul, 'Still the same...Great Rock Classics Of Our Time' (2006) y 'Soulbook' (2009), interpretando versiones de clásicos de ambos géneros.

En 2012 publicó 'Merry Christmas, Baby', un álbum con temas navideños y en mayo de 2013 apareció el álbum 'Time', con temas escritos o coescritos por Stewart que fue nº1 en las listas británicas, 37 años después de su último álbum en la cima de las listas, 'A Night at the Town' en 1976. Se editaron como singles los temas 'Ìt's over' (en Europa) y 'She makes me happy' (en Norteamérica) seguidos de 'Brighton beach'. Su entrega más reciente fue 'Another Country' en octubre de 2015, el que hace el vigésimonoveno álbum de estudio de su discografía, de nuevo con temas originales compuestos en su mayoría por Stewart y Kevin Savigar. El primer single que se editó fue 'Love is'.