04 julio 2017

Bill Withers


Hoy cumple 79 años el músico y cantante norteamericano de R&B Bill Withers. Es conocido principalmente por el clásico 'Lean on me' y otros hits como 'Ain't no sunshine' y 'Use me', pero es autor de numerosas otras grandes canciones contenidas en los ocho álbumes que grabó entre 1971 y 1985.

Nacido en el pueblo minero de Slab Fork (Virginia Occidental), tras la muerte de su padre, Bill y sus cinco hermanos fueron criados por su madre y su abuela. Sufrió dislexia en su juventud y no mostró interés por la música hasta mediados los años sesenta. Con dieciocho años se alista en la marina y sirve durante nueve años. Durante este tiempo se empieza a interesar por la música y comienza a cantar y a componer canciones. Tras licenciarse, en 1967 se instala en Los Angeles para intentar triunfar como cantante.

Para subsistir, trabajó como montador en la compañía Boeing y al mismo tiempo grababa maquetas de sus canciones. Una de sus cintas llegó a oídos del presidente de Sussex Records, Clarence Avant, que reconoció un gran talento en Withers. Le firmó un contrato y lo puso en manos de Booker T. Jones, el legendario organista líder de los MG's, el grupo residente de Stax Records, donde acompañaron a Otis Redding y Rufus Thomas en muchos de sus hits. Para el álbum debut de Withers, 'Just As I Am', Jones contó con Al Jackson Jr. a la batería, Donald 'Duck' Dunn al bajo y Stephen Stills a la guitarra.

Cuando se grabó el álbum, Withers aun trabajaba en Boeing, por lo que las sesiones de fotos para la portada tuvieron que llevarse a cabo en sus pausas para comer. El instinto de Avant se vio ratificado con los tres éxitos que consiguieron en 1971: 'Ain't no sunshine', que fue nº3 en las listas de pop y Top10 en las de R&B, 'Grandma's hands' y el tema que dio título al álbum, 'Just as I am', ambos hits en las listas de R&B. Al año siguiente, 'Ain't no sunshine' recibió el Grammy al mejor tema de R&B del año.

Withers quería demostrar con su segundo trabajo que su éxito no era producto de la casualidad y en 1972 se publicó 'Still Bill', con magníficos temas como 'Lean on me', 'Who is he (And what is he to you?)' y 'Use me', que fue Top5 en las listas de pop y R&B. El resto de la década estuvo llena de actividad para Withers. Se casó con la actriz Denise Nicholas (el matrimonio duró sólo un año) y protagonizó el film 'Blacula'. Contribuyó con la canción 'Better days' al western de Bill Cosby 'Man and Boy' y colaboró con la leyenda del R&B Bobby Womack en un remake de 'It's all over now'.

Siguió grabando álbumes para Sussex Records, como 'Bill Withers Live at Carnegie Hall' (1973) y 'Justments' (1974). Sin embargo, tras unas disputas legales con el sello, firmó con Columbia Records. Cuando Sussex cerró sus puertas, Bill les compró su catálogo musical y volvió a editarlo bajo Columbia Records. Sus habilidades para conseguir discos de éxito continuaron con los álbumes 'Making Music' (1975), 'Naked and Warm' (1976), 'Menagerie' (1977) y ''Bout Love' (1979).

En los años ochenta Withers únicamente publicó 'Watching You Watching Me' (1985). Aunque no grabó más álbumes, trabajó con los compositores Ralph McDonald y Wiliam Salyter para escribir 'Just the two of us' que grabó junto a Grover Washington Jr. La canción alcanzó el Top5 de las listas pop y R&B en 1981. Asimismo contribuyó grabando voces en el álbum de Crusaders 'Rhapsody in Blues'. Aunque produjo grabaciones esporádicas en pequeños sellos discográficos y realizó alguna gira junto a Grover Washington Jr. en los años noventa, Withers dejó de grabar. Además de su actividad musical, Withers posee varias compañías de publicaciones, las cuales dirige su segunda mujer Marcia Johnson.

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